De opkomst en ondergang van IS: De droom van een kalifaat is voorbij, wat nu?

24-01-2018

Het laatste bolwerk van de Islamitische Staat, Raqqa, is vorig jaar gevallen. De aandacht van de wereld moet zich nu concentreren op de toekomstplannen en ambities van IS of andere islamistische terreurgroeperingen.  

Voor een groep met zulke spectaculaire ambities, vond de laatste slag van de Islamitische Staat plaats in een omgeving met bijna schokkende banaliteit: een ziekenhuis en een sportstadion in Raqqa, de Syrische stad die de politieke hoofdstad was van zijn zelfbenoemde kalifaat. Na wekenlange straat-tot-straat gevechten en bombardementen, vielen deze laatste bolwerken enkele maanden geleden in handen van de Koerdische strijders. Meer dan drie jaar nadat ISIS tot wereldwijde schande was gestegen met een verbluffende campagne van verovering, kwam het einde met veel gejammer, geen sensationele knal.

"Once purported as fierce, now pathetic and a lost cause," tweette Brett McGurk, de speciale gezant van de VS voor coalitietroepen. Dergelijke triomfantelijke claims zijn bekend geworden sinds de aanslagen van 11 september. Je hoorde ze in Afghanistan in 2002, maar Amerikaanse troepen zijn nog steeds bezig met de strijd tegen de Taliban. Je hoorde ze in Irak in 2003, 2004 en daarna jaar na jaar totdat de VS zich terugtrok in 2011.

De scepsis waarmee elk woord over 'overwinning' wordt begroet door analisten en verslaggevers is ondertussen ook bekend. Veel deskundige waarnemers adviseerden recent omzichtigheid in plaats van viering: Raqqa is dan wel gevallen, maar IS op de knieën, is verre van verslagen. IS is misschien wel gevaarlijker dan ooit. 

Maar wanneer we ons herinneren dat IS op het hoogtepunt van zijn krachten was, is de omvang van zijn achteruitgang indrukwekkend. Halverwege 2014 controleerde de groep een belastbare bevolking van ongeveer zeven of acht miljoen, olievelden en raffinaderijen, uitgestrekte graanopslagplaatsen, lucratieve smokkelroutes en enorme voorraden wapens en munitie, evenals volledige parken met krachtige moderne militaire middelen. De economische hoofdstad was Mosul, de op een na grootste stad van Irak. IS was de krachtigste, rijkste, best uitgeruste jihadstrijd ooit gezien.

Het succes heeft voor schokgolven gezorgd in de hele islamitische wereld. Waar Al-Qaida, gesticht door Osama bin Laden in Pakistan in 1988, had gesproken over dat zij tientallen jaren of eeuwen te gaan hadden voor een eigen Kalifaat in de toekomst, had een beginnende ontsnappingsfractie in maanden gefikst. De blitzkrieg-campagne en de reconstructie van een islamitisch kalifaat - aangekondigd vanaf de kansel van een 950 jaar oude moskee in Mosul in een toespraak van de leider, Ibrahim Awwad, de 46-jarige ex-islamitische rechtenstudent, beter bekend als Abu Bakr al-Baghdadi - overschaduwde de aanslagen van 9/11 gemakkelijk als de meest spectaculaire prestatie van de islamitische extremisten.

In 2014 en 2015 zijn er door journalist Jason Burke jonge mannen en enkele vrouwen geïnterviewd die de roep van ISIS onweerstaanbaar vonden. Ze kwamen uit België en de Maldiven, beide duizenden kilometers van de Levant. Enkelen keerden terug naar hun thuisland om te bekeren of, in Europa, om enkele van de beruchtste terroristische aanslagen ooit uit te voeren. ISIS inspireerde anderen die ook niet hadden gereisd om hun eigen aanvallen uit te voeren. Van Bangladesh tot Florida stierven er honderden in een nieuwe golf van terroristische daden. Een tiental ISIS-provincies werden opgericht, van West-Afrika tot Oost-Azië.

Toch is dit omvangrijke en ambitieuze project gereduceerd tot puin. Maar liefst 60.000 IS-strijders zijn gestorven sinds 2014, volgens hoge Amerikaanse militaire functionarissen. Het leiderschap is geslonken - hoewel al-Baghdadi nog altijd leeft. De administratie is niet meer. De trainingskampen zijn verdwenen. De stroom van propaganda die zo belangrijk is voor het oproepen tot het plegen, en het opeisen van aanslagen zoals die in het Verenigd Koninkrijk dit jaar, is gestopt. Een recente analyse wees uit dat na de val van Mosul in juli 2017 de verspreiding van de bestuursmedia door IS, die lang het grootste deel van haar propagandaproductie vormde, met twee derde is gedaald. Half september eindigde het volledig. 

Hoewel de nederlaag van IS niet gemakkelijk kwam, maakten drie inherente zwakke punten van de missie het altijd waarschijnlijk op de lange termijn;

Ten eerste moest IS-gebied doorlopend veroverd worden om te slagen: de overwinning was een duidelijk teken dat de groep Gods werk aan het doen was. Uitbreiding betekende ook nieuwe rekruten om gevecht-slachtoffers, wapens en munitie te vervangen, archeologische schatten om te verkopen, eigendommen om te plunderen, voedsel om te verdelen en nieuwe gemeenschappen en hulpbronnen, zoals oliebronnen en raffinaderijen, te exploiteren.

Maar nadat het zijn door soennieten gedomineerde kerngebieden had bezet, was verdere uitbreiding onwaarschijnlijk. Als het gemakkelijk was om een ​​grens te overschrijden van een verwoeste staat zoals Syrië , bleken de grenzen van sterkere staten zoals Turkije, Israël en Jordanië resistent. Er was geen mogelijkheid dat zelfs IS, een soennitische Arabische moslimmacht, zich een weg zou banen naar het door Shia gedomineerde Midden- en Zuid-Irak.

Ten tweede, de gewelddadige intolerantie van dissidentie en brutaliteit door IS ten opzichte van de gemeenschappen onder haar gezag, ondermijnde de steun. Een reden voor de snelle expansie van IS was dat Soennitische stamhoofden en andere machtsmakelaars in Irak en Syrië aanzienlijke voordelen konden zien in het accepteren van de autoriteit van de groep. De heerschappij bracht relatieve veiligheid, een onbeschofte vorm van rechtvaardigheid en verdediging tegen waargenomen onderdrukking van Shia en regime. En instemming met de overname van IS zorgde ook voor, of in ieder geval meer waarschijnlijk gemaakt, hun eigen overleving.

De val van Raqqa 

In 2015, toen een verzwakt IS niets anders kon bieden dan geweld, begonnen de gebreken snel en resulteerde dit snel in een sneeuwbaleffect. Een collectief verlangen om de militaire, politieke en technologische superioriteit ten opzichte van het westen te herstellen die een millennium geleden door de islamitische machten werd genoten - of de overtuiging dat de eindtijden nabij zijn - bleek onvoldoende om gemeenschappen te overtuigen om te vechten en te sterven voor de IS-zaak. Helemaal aan het einde werden het ziekenhuis en het stadion in Raqqa verdedigd door buitenlandse IS-strijders. Alle overgebleven Syrische militanten hadden zich dagen daarvoor overgegeven.

Ten derde nam IS het westen over. Dit was een bewuste beslissing, hard ingesnoerd in de beweging, en niet genomen in zelfverdediging zoals sommigen hebben gesuggereerd. De eerste (zelfmoord) terroristen werden begin 2014 door IS naar Europa gestuurd, voordat de door de VS geleide coalitie luchtaanvallen begon. De combinatie van westerse vuurkracht en financiering voor lokale troepen heeft herhaaldelijk haar kracht bewezen in Pakistan, Nigeria, Somalië, Libië, Mali en elders. De openlijke overwinning tegen jihadisten is moeilijk te bereiken, maar militante organisaties die door het Westen worden aangevallen, zijn meestal op zijn minst gedwongen territoriale winsten te staken, met name in stedelijke centra.

Het is duidelijk dat elke overwinning op IS maar een gedeeltelijke is. Het recente militaire offensief is niet gepaard gegaan met een parallelle politieke inspanning. Er zijn nog steeds diepe putten van wrok en angst onder Iraakse soennieten en de Syrische burgeroorlog maalt verder. IS zal nu terugkeren naar de wrede en effectieve opstand die het liep voor de spectaculaire campagnes van 2014. De missie van het bouwen van een islamitische staat is mislukt, maar de organisatie zelf is dit zeker niet.

Toch is er nog steeds reden voor optimisme. De drie belangrijkste uitdagingen die het IS-project voor staatsopbouw ondermijnden, staan ​​ook tegenover elke andere militante groep en zullen dat ook altijd blijven. Noch veteraan-jihadisten zoals Ayman al-Zawahiri, die Al Qaida leidt, noch jongere heethoofden hebben een manier gevonden om hen te overwinnen. Al-Zawahiri adviseert nu een "soft, soft" aanpak om lokaal harten en geesten te winnen, die aanpak schijnt in Syrië succesvol te zijn en lijkt zijn vruchten af te werpen, en moedigt tactische terugtrekking uit het grondgebied aan, zoals die in Jemen in beslag werden genomen door de strijders van zijn terreurbeweging aldaar, in plaats van bloedige finale gevechten.

Maar als al-Qaida of een andere groep een deel van het Midden-Oosten veroverde en probeerde het te regeren zoals IS deed, zou het dezelfde uitkomst krijgen: een bloederige en dure mislukking. Als ze geen territorium veroveren, moeten ze vertrouwen op spectaculair terrorisme om de moslims in de wereld te mobiliseren en te radicaliseren, een langetermijnstrategie die enkele resultaten heeft opgeleverd, maar een fragmentarische doeltreffendheid heeft.

IS kan nog steeds zeer grote schade toebrengen aan Irak, Syrië en de bredere regio. Maar kan het soortgelijke schade toebrengen aan het westen?

De groep vormt een bedreiging voor mensen in het Verenigd Koninkrijk, de Verenigde Staten, Europa en elders via gelieerde groepen, de strijders die het stuurt om ravage aan te richten, en die het inspireert. De dreiging van al deze zal dramatisch veranderen nu het kalifaat niet meer bestaat.

Het effect op de "provincies" die in de afgelopen drie jaar zijn gevestigd, zal variëren. Sommige groepen die op dit moment verbonden zijn, zijn lang meer beïnvloed door wat er in hun directe omgeving gebeurt dan duizenden kilometers verderop. Hun actieve inzet voor 'global jihad', en dus aanvallen op westerse doelen, zal nu nog verder verminderen.

Noch is er veel kans dat een "provincie" van IS een vervangingsbasis voor het kalifaat kan worden. Irak en Syrië hebben een unieke historische en religieuze betekenis die nergens anders kan worden gerepliceerd. De suggestie dat de Filipijnen de zetel van het kalifaat zouden kunnen zijn, is riskant. Dan zijn er de buitenlandse vechters. De geschiedenis - met name de exodus van extremisten uit Afghanistan in het begin van de jaren negentig en vervolgens opnieuw in 2002 - suggereert dat mensen uit de hele islamitische wereld een zeer krachtige impact zullen hebben. Maar tot nu toe heeft de veel gevreesde golf van geweld die wordt gepleegd door IS-veteranen die terugkeren uit het Midden-Oosten, niet plaatsgevonden. Het Verenigd Koninkrijk heeft verschillende achtereenvolgende aanslagen achter de rug, maar het ging hierbij niet om mannen die naar Syrië of Irak waren geweest aldus Andrew Parker, directeur-generaal van MI5, Maar hij gaf toe dat er nog geen sprake was van een grote instroom.

Dit laat de mogelijkheid over dat IS mensen de komende maanden en jaren kan inspireren om gruweldaden te plegen op de manier zoals het in het recente verleden heeft gedaan.

De wetshandhavings- en veiligheidsgemeenschap in het Verenigd Koninkrijk bespreekt deze vraag al een jaar of langer. Sommigen geloven dat IS kan bestaan ​​als een "virtueel kalifaat", ondersteund door online propaganda, die dezelfde aantrekkingskracht op rekruten in het westen zou uitoefenen als voorheen. Maar laten we de aantrekkingskracht van de terreurgroep in Londen, Birmingham, Parijs, Antwerpen of Berlijn niet verkeerd begrijpen. Veel rekruten uit het Verenigd Koninkrijk, België of Frankrijk waren jonge mannen met een immigrantenachtergrond met records voor kleine, en soms ernstige, misdaad en een oppervlakkige kennis van het geloof dat zij beweerden te volgen. IS bood alles wat een straatbende doet - avontuur, status, zelfs financiële en seksuele kansen - maar met de bonus van verlossing van zonden uit het verleden en oplossing van een complexe identiteitscrisis. Een verzwakt IS, ontdaan van zijn territoria, is niet langer "de grootste ... gemeenste bende in de wereld",

Er zijn de afgelopen 50 jaar vier grote golven van islamistische militantie geweest. De eerste twee - eind jaren zeventig en begin jaren tachtig, en vervolgens begin jaren '90 - bleven grotendeels beperkt tot de moslimwereld. De derde en de vierde - van het midden van de jaren 90 tot en met 2010, en van toen tot nu toe - hebben groot geweld in moslimlanden met een reeks spectaculaire aanvallen in het westen gecombineerd.

Alle vier hebben een vergelijkbaar traject gevolgd: een langzame, onopgemerkte groeiperiode, een spectaculaire gebeurtenis die de nieuwe bedreiging voor de publieke aandacht brengt, een fase van brutale strijd en dan terugtrekken.

Een reden waarom we vaak de eerste fase van een groeiende dreiging missen, is dat we ons richten op de laatste fase van een dreigende achteruitgang. We moeten dit in gedachten houden als we nadenken over de rokende ruïnes van het ziekenhuis en het sportstadion van Raqqa. Maar een overwinning is een overwinning en er zijn tegenwoordig weinig redenen om te juichen. Dus laten we de nederlaag van de Islamitische Staat en zijn haatdragende zogenaamde kalifaat vieren - en alert blijven voor het volgende gevecht.

Bron: The Guardian, Auteur Jason Burke